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Astronautas se pasean por Riotinto

La Agencia Espacial Europea prueba en la zona vehículos y trajes espaciales destinados a misiones en Marte.

el 14 may 2011 / 19:18 h.

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El ‘astronauta’ de la ESA, Philippe Shoonejans, pilotando manualmente el prototipo terrestre de Eurobot en el entorno del Tinto
El valle del Tinto ha vuelto a ser empleado como laboratorio de pruebas de cara a futuras misiones en Marte. En este caso fue la Agencia Espacial Europea (ESA), la que aprovechó la similitud del entorno onubense con la superficie del Planeta Rojo, para poner a prueba un nuevo vehículo de exploración extraterrestre, denominado Eurobot. Junto a él fueron también testados, a finales de abril, un prototipo de traje espacial y un sistema de monitorización médica que medirá las constantes vitales de los astronautas durante las misiones.

 

Pese a que las condiciones climáticas no acompañaron (llovió con intensidad todos los días de la experimentación), los equipos de la ESA se mostraron satisfechos con las pruebas realizadas. "Se han cumplido la mayoría de los objetivos planteados; nos vamos con un montón de lecciones aprendidas y una gran cantidad de datos científicos para analizar", comentó Scott Hovland, responsable de los sistemas de exploración humana de la agencia europea.

Se trató de la primera vez que el prototipo terrestre de Eurobot, un vehículo todoterreno de cuatro ruedas capaz de funcionar tanto de forma autónoma como tripulada, circulaba en un entorno real. El aparato cuenta además con numerosos sensores y brazos intercambiables para la recogida de muestras, que pudieron asimismo ser comprobados en el entorno onubense.

"Comprobando las sinergias entre el astronauta, el todoterreno y el centro de control remoto de la misión, hemos obtenido una valiosa experiencia de cara a planear futuras operaciones en la superficie de otros planetas, así como para la mejora del diseño del aparato", señaló Philippe Schoonejans, directivo en la ESA del proyecto Eurobot, tras las pruebas del vehículo. Explicó que el todoterreno "había llegado incluso a forzarse un poco", con vistas a averiguar la capacidad límite de la maquina.

Además del Eurobot, durante la estancia en el paraje del Tinto se probaron más equipos destinados a la exploración extraterrestre. Fue el caso del traje espacial Aouda.X, desarrollado por el Foro Espacial Austríaco, que cuenta con una pantalla integrada en el visor, un sistema de circulación de aire y eliminación de dióxido de carbono, un equipo de monitorización médica y un sistema de comunicación.

El sistema de monitorización médica del traje, denominado LTMS, está ubicado en el chaleco interior del mismo. Es un dispositivo que mide en todo momento las constantes vitales y otros parámetros fisiológicos de la persona que lo lleve, remitiéndolos en tiempo real hasta la base de operaciones. Durante la experiencia de Riotinto estos datos fueron enviados hasta Innsbruck (Austria), donde un equipo médico controló en todo momento de forma exitosa las constantes registradas por el LTMS del astronauta en Huelva.

El astrobiólogo Felipe Gómez, investigador especializado en ambientes extremos del CAB (Centro de Astrobiología de Madrid) manifestó su satisfacción con el transcurso de las pruebas realizadas. Además de experto en biologías "poco frecuentes", coordina el proyecto Europlanet, a través del cual se están organizando las visitas de los investigadores europeos a Riotinto.

El objetivo final es competir con Estados Unidos en el terreno de las ciencias planetarias, en el que los norteamericanos siguen siendo la primera potencia mundial. "Este tipo de pruebas son muy valiosas, pues permiten pulir los instrumentos al máximo", subrayó Gómez.

Un entorno análogo al marciano
Riotinto es, junto a ciertos parajes de Rusia, Noruega o el norte de África, uno de los mejores análogos de la superficie de Marte. El río rojizo tiene un pH muy ácido (2 en una escala del 1 al 14), transporta ácido sulfúrico y muchos metales, principalmente hierro. Pese a ellos, en sus aguas hay vida: bacterias capaces de alimentarse de minerales que, a diferencia de plantas y algas, no usan la luz solar. Su metabolismo se basa en la oxidación de la pirita.

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