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El río Tinto se acerca más a Marte

Marte empieza en el lecho del río Tinto, en Huelva. Los científicos han hallado metano en su cauce fluvial, un hecho que lo acerca aún más de lo que habían revelado investigaciones anteriores

el 15 sep 2009 / 03:46 h.

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Marte empieza en el lecho del río Tinto, en Huelva. Los científicos han hallado metano en su cauce fluvial, un hecho que lo acerca aún más de lo que habían revelado investigaciones anteriores a las condiciones marcianas.

El catedrático de Microbiología de la Universidad Autónoma de Madrid y científico del Centro de Astrobiología Ricardo Amils explicó ayer en una entrevista con Efe que el proyecto Marte, que comenzó en 2003, ha culminado la fase de obtención de muestras del subsuelo -en la denominada faja pirítica del Río Tinto- y ahora se analizan desde el punto de vista geológico y microbiológico. Amils adelantó que la fase ha culminado con "la gran sorpresa" del hallazgo del metano, un hito dentro del programa que realizan los científicos de la Agencia Aeroespacial Norteamericana (NASA) y del Centro de Astrobiología de España para la simulación en Huelva de mecanismos de búsqueda de vida en el planeta rojo.

El resultado del análisis microbiológico de los cultivos obtenidos puede tardar más de un año, explicó Amils, pero han aparecido "algunas sorpresas que son un regalo para la ciencia" y que además han sido coincidentes en el tiempo, como el hallazgo de metano en la atmósfera de Marte y en el subsuelo del Río Tinto.

Para este proyecto se realizaron perforaciones de hasta 160 metros de profundidad para buscar en el Río Tinto microorganismos extremófilos, capaces de desarrollarse en condiciones no consideradas aptas para la vida, como lugares donde no hay oxígeno o donde la temperatura supera los 100 grados.

Un hallazgo inesperado. Las bacterias de este río tienen un papel importante en el mantenimiento de las condiciones de acidez al metabolizar el hierro y el azufre, lo que le da el color rojo profundo, y los científicos preveían encontrar bacterias similares en el subsuelo, donde el agua subterránea interactúa con minerales de hierro y azufre.

Sin embargo, no esperaban encontrar metano en un lugar con una alta presencia de hierro y los científicos se han sorprendido ante el hallazgo de este gas y de bacterias capaces de producirlo, apuntó Amils, en sendas conferencias en el Instituto de Astrofísica de Canarias y en la Universidad de La Laguna.

"No sabemos cómo las bacterias están haciendo metano con tanta presencia de hierro y ácido sulfúrico, pero esto nos ha llenado de gozo. Ahora hay que aprender cómo lo hacen", asegura. Este hallazgo es importante porque la búsqueda de vida en Marte se realiza con mediciones indirectas. Uno de estos métodos es la búsqueda de metano en el planeta porque este gas sólo puede tener dos orígenes: o es generado por organismos vivos o por volcanes, que son nichos de vida.

Amils apunta que los extremófilos del Tinto podrían controlar el ambiente en el que se mueven, de forma que producen micronichos donde sería factible generar metano en presencia de hierro. El próximo año los análisis darán "mucha información biológica" sobre el subsuelo del río.

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