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Un estudio desvela que el altruismo se debe a una alteración genética

el 08 nov 2010 / 18:28 h.

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Los resultados de un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Bonn sugieren que una alteración en un gen en particular está asociada con una disposición mucho mayor a donar. Las personas con este cambio dieron el doble de dinero en promedio a una causa benéfica frente a otras sometidas a estudio. Los resultados han sido publicados en la revista Social Cognitive & Affective Neuroscience.

Los investigadores que trabajaron con el psicólogo Martin Reuter invitaron a sus estudiantes a tener una "prueba de retención": los cerca de 100 participantes debían memorizar una serie de números y luego repetirlos de la forma más acertada posible. Recibieron la suma de cinco euros por hacer esto. Después, o bien podrían quedarse con el dinero ganado con este esfuerzo o donar cualquier parte del mismo a una causa benéfica. Esta decisión fue tomada libremente y en aparente anonimato. "Sin embargo, siempre se supo cuánto dinero había en la caja de efectivo de antemano y por lo tanto podría calcularse el importe de la donación", explica Reuter.

Los científicos pidieron a sus sujetos en estudio la extracción el ADN para el análisis genético de las células. Estos análisis se centraron en un gen, el COMT. Contiene las instrucciones de construcción para una enzima que inactiva ciertos mensajeros en el cerebro. El más conocido de estos mensajeros es la dopamina.

Se ha sabido desde hace casi 15 años que hay dos variantes diferentes del gen COMT: COMT-Val y Met-COMT. Ambas versiones, que se producen en la población con una frecuencia aproximadamente igual, difieren sólo en un elemento único. En el caso de las personas con la variante de la COMT-Val, la enzima asociada es hasta cuatro veces más eficaz. Así, la dopamina es mucho más inactiva en el cerebro de una persona con esta variante.

Esta mini-mutación también tiene efectos en el comportamiento: "Los estudiantes con el gen de la COMT-Val donaron el doble de dinero en promedio frente a sus compañeros con la variante COMT-Met", explica Reuter. Esta es la primera vez que los investigadores han podido establecer una conexión entre un gen en particular y los actos altruistas. Sin embargo, ya se sabía de los estudios en gemelos que el comportamiento altruista están también en parte influenciados por nuestros genes.

Hay una buena razón por la que los científicos de Bonn centraron su análisis en el gen de COMT: Desde hace varios años, se ha sabido que la dopamina está involucrada en el control de la conducta social en los animales y los seres humanos. Así, el mensajero, junto con las sustancias tales como el neuropéptido vasopresina, influye en la sexualidad y la vinculación. Además, la dopamina está relacionada con la emotividad positiva. Incluso la característica de motivación por estímulos está controlada por este importante neurotransmisor.

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