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Descubren la 'mega-Tierra'

"Es el Godzilla de tierras, pero con implicaciones positivas para la vida", dicen sus descubridores.

el 03 jun 2014 / 11:26 h.

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mega-tierraAstrónomos del Instituto Harvard-Smithsoniano han descubierto un  nuevo tipo de planeta: un mundo rocoso que pesa 17 veces más que la  Tierra y al que han bautizado como 'mega-Tierra'. Este mundo incumple  las teorías que determinan que un planeta de tan gran tamaño capta  tanto gas hidrógeno durante su formación que no puede más que  convertirse en un gigante gaseoso similar a Júpiter. "Nos hemos quedado muy sorprendidos cuando nos dimos cuenta de lo  que habíamos encontrado", ha indicado el autor principal del trabajo,  Xavier Dumusque. "Es el Godzilla de tierras. Pero a diferencia del  monstruo de la película, Kepler-10c --como se le ha llamado-- tiene  implicaciones positivas para la vida", ha añadido. La recién descubierta 'mega-Tierra' circunda una estrella similar  al Sol una vez cada 45 días. Se encuentra a unos 560 años luz de la  Tierra en la constelación Draco. Como su nombre indica, Kepler-10c fue descubierto originalmente  por la nave espacial Kepler de la NASA, la sonda que busca planetas  fuera del Sistema Solar a través del método del tránsito: detectan la  atenuación de una estrella cuando el planeta pasa por delante de  ella. Mediante la medición de la cantidad de atenuación, los  astrónomos pueden calcular el tamaño físico del planeta o diámetro.  Sin embargo, Kepler no puede decir si un planeta es rocoso o  gaseoso. Según determina el trabajo, que ha sido presentado ante la  Sociedad Astronómica Americana (AAS), Kepler-10c tiene un diámetro de  cerca de 29.000 kilóemtros, 2,3 veces más grande que la Tierra. Por  lo que en un principio se creyó que se trataba de un ejemplo de  'mini-Neptunos', que tienen 'carcasa' gruesa, pero son gaseosos. Para llevar a cabo este trabajo, el equipo usó el instrumento  HARPS-North en el Telescopio Nazionale Galileo (TNG) en las Islas  Canarias para medir la masa de Kepler-10c. Gracias a los datos  obtenidos encontraron que pesaba 17 veces más que la Tierra, una  cifra mucho más alta de lo esperado. Esto mostró que Kepler-10c debe  tener una composición densa de rocas y otros sólidos. Los expertos han indicado que las teorías de formación de planetas  tienen dificultades para explicar cómo se ha podido desarrollar un  mundo rocoso tan grande. Sin embargo, un nuevo estudio observacional  sugiere que no está solo. IMPLICACIONES EN LA HISTORIA DEL UNIVERSO Del mismo modo, han señalado que el descubrimiento de que  Kepler-10c también tiene profundas implicaciones para la historia del  Universo y la posibilidad de vida. El sistema Kepler-10 tiene unos 11  mil millones de años, lo que significa que se formó menos de 3  millones de años después del Big Bang. Entonces, el Universo primitivo contenía sólo hidrógeno y helio y  los elementos más pesados necesarios para que los planetas rocosos,  como el silicio y el hierro, fueron creados en las primeras  generaciones de estrellas. Cuando esas estrellas explotaron, se  dispersaron estos ingredientes cruciales a través del espacio, que a  su vez podría tener cabida en las posteriores generaciones de  estrellas y planetas. Este proceso debería haber sido miles de millones de años. Sin  embargo, Kepler-10c muestra que el universo fue capaz de formar tales  enormes rocas, incluso durante el tiempo en que los elementos pesados  eran escasos. "Estudiando a Kepler-10c decubrimos que los planetas  rocosos se podrían formar mucho antes de lo que pensábamos. Y si se  han podido formar las rocas, también se ha podido formar la vida", ha  apuntado el autor. Esta investigación implica que los astrónomos no deben descartar  las viejas estrellas en la búsqueda de planetas similares a la  Tierra. Y si las estrellas viejas pueden albergar Tierras rocosas  también, entonces hay más posibilidades de localizar mundos  potencialmente habitables en la vecindad cósmica.

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